Первое и главное богатство нижневолжских недр – это нефть и газ, используемые в местной энергетике, в химической промышленности как топливо в двигателях внутреннего сгорания и как «голубое топливо» на промышленных предприятиях и в жилых домах.

Крупнейшие нефтегазовые месторождения, открытые и действующие на территории Саратовской области - Елшанское, Соколовогорское, Степновское, Западно-Лиманское, Белогорское и др. - составляют немалую часть регионального и федерального углеводородного потенциала. Приурочены продуктивные залежи, в основном, к антиклинальным структурам, развитым в каменноугольных и девонских отложениях, а также к рифовым биогермам в палеозойских толщах. Основные районы развития нефтеносных структур – это Доно-Медведицкие дислокации в Правобережье, Степновский вал в Ближнем Заволжье, бортовая зона Прикаспийской впадины и Бузулукская впадина.

За 1941-1986 годы в Нижнем Поволжье открыто более 100 месторождений нефти и газа. В своем большинстве это небольшие по своим запасам месторождения, средних насчитывается около 10, к крупным, даже гигантским, относится Астраханское газоконденсатное месторождение.

Начало газо- и нефтедобывающей промышленности Нижнего Поволжья положило открытие в октябре 1941 года Елшанского месторождения, которое пришлось на самое трудное для нашей страны время Великой Отечественной войны.

Значение этого открытия трудно переоценить. Подтвердились прогнозы академиков И.М. Губкина и А.Д. Архангельского о возможной нефтегазоносности правобережных районов Поволжья. Раздвинулись границы перспективных земель для расширения фронта поисковых работ. Елшанский газ пошел в топки промышленных предприятий Саратова по местному газопроводу в осенние месяцы 1942 года.

28 октября 1944 года было принято постановление о сооружении магистрального газопровода Саратов-Москва, который был проложен методом народных строек в 1944-1946 годах и в июле 1946 года вступил в эксплуатацию.

Елшанские залежи газа давно выработаны, а месторождение превращено в подземное газохранилище, заполняемое газом по магистральному газопроводу Средняя Азия-Центр. Так Саратов приобрел репутацию пионера и в деле создания подземных газохранилищ, предназначаемых для покрытия перерасходов газа в периоды зимних морозов.

В 1943 году в Соколовогорской скважине №2 получен приток минерализованной воды. Исследовавший эти воды геохимик НВГРТ И.Б. Фейгельсон сделал вывод об их бальнеологических свойствах и поставил перед руководством города вопрос об использовании их в лечебных целях. В итоге была открыта сначала небольшая лечебница в Затоне рядом со скважиной, а позже возведено капитальное здание водолечебницы на набережной Волги в устье Глебучева оврага. За время своего функционирования лечебницей оказана помощь десяткам тысяч больных с эффективностью, достигавшей 80%.

Главные открытия на Соколовогорской площади последовали в 1948-1949 годах с получением высокодебитных притоков нефти из коллекторов терригенной толщи девона. Соколовая гора была третьим пунктом Урало-Поволжья, где были вскрыты залежи девонской нефти. Начальные геологические запасы этого месторождения превышали 40 млн. тонн высококачественной нефти. Скважина-первооткрывательница №10 проработала почти 40 лет и прекратила свое существование в мае 1988 года.

Первым открытым в ближнем Саратовском Заволжье было Степновское газовое месторождение (1953 год). Начальные запасы углеводородного газа оценивались здесь в 30 млрд. куб.м.

В 1954 году открыто Гуселское месторождение девонской нефти. В этом же году открыто и Атамановское месторождение, представляющее собой небольшую нефтяную залежь. В 1977 году рекомендовано здесь бурение двух глубоких: скважин на девон, но бурение, проходившее через Елшанское газохранилище, закончилось аварийным фонтаном и пожаром. После этого Мингазпром категорически запретил бурить скважины в контуре Елшанского подземного газохранилища.

В 1955 году открыто Колотовское месторождение.

Урицкое месторождение открыто в 1957 году первой поисковой скважиной, минуя этап проверки и уточнения данных сейсморазведки структурным бурением. Начальный запас газа на этом месторождении оценивался в 20 млрд. куб.м. В трех месторождениях: Елшанском, Степновском и Урицком запасы в сумме составили 65 млрд. куб.м безсернистого углеводородного газа и явились тем основным запасом, который обеспечивал в течение почти двух десятилетий подачу газа в Москву и на местные нужды.

В северной части Доно-Медведицкого вала были открыты Жирновское и Бахметьевское месторождения. Основой для заложения здесь поисковых скважин послужили результаты структурно-геологической съемки, выполненной в 1946 году. Скважина, заложенная в своде Жирновской структуры, в 1948 году вскрыла нефтяные залежи.

Бахметьевское месторождение открыто значительно позже – в 1955 году. В нижнем карбоне залежи нефти оказались с Жирновскими. Выделение Бахметьевского месторождения в самостоятельное оправдывается тем, что здесь были открыты залежи газа в верхнем девоне.

Западно-Рыбушанское месторождение газа открыто в 1958 году.

Залежи девонской нефти Восточно-Сусловского месторождения открыты в 1960 году.

Кудиновсое месторождение, расположенное западнее Доно-Медведицкого вала, открыто в 1964-1965 годах.

В 1967 году в системе Доно-Медведицкого вала открыто Новинское месторождение.

Октябрьское и Куликовское месторождения открыты соответственно в 1981 и 1983 годах.

Высокая оценка перспектив нефтегазоносности бортовой зоны Прикаспийской впадины обосновывалась комплексом фактических данных и научных предположений.

Глубокое бурение подтвердило объективность прогнозов нефтегазоносности бортовой зоны. В ее пределах в Нижнем Поволжье было открыто уникальное по запасам Астраханское газоконденсатное месторождение, в Оренбургской области – Оренбургское газоконденсатное месторождение, в Уральской области КазССР – Карачаганакское газоконденсатное месторождение.

Астраханское и Карачаганакское месторождения — важнейшие открытия в бортовой зоне Прикаспийской впадины. Они подтвердили объективность прогнозирования высоких перспектив нефтегазоносности подсолевого палеозоя.

В бортовой зоне были также открыты Таловское месторождение газа в 1964 году, в 1971 году – Карпенское нефтяное месторождение, в 1977 году – Лиманское газо-нефтяное.

В открытии многих из упоминавшихся месторождений заложен труд и талант сотрудников НВНИИГГ.